Por qué el último hablante de la lengua más antigua de Sudáfrica es un tesoro humano viviente

Uno de los recursos de África que nunca debe borrarse de la historia es el lenguaje. Las lenguas africanas son tan diversas como las propias personas. Con más de 7.000 lenguas vivas en el mundo, la UNESCO predice que más de la mitad se extinguirá a finales de siglo. Recientemente declaró que los africanos en su conjunto hablan un total combinado de alrededor de 2.000 idiomas diferentes, lo que equivale aproximadamente a un tercio de la herencia lingüística del mundo entero.

Estudios recientes han mostrado una disminución constante en el uso de las lenguas indígenas africanas, y hay temores de que la mayoría de los países africanos pronto hablen inglés como primer idioma, y tal vez el único, lo que llevará a una pérdida de cultura e identidad. Los expertos en derechos humanos han aconsejado a los países que «reconozcan, protejan y promuevan las lenguas indígenas mediante leyes, políticas y otras estrategias en plena cooperación con los pueblos indígenas.”

En Sudáfrica, una mujer de 88 años ya está trabajando arduamente para garantizar la preservación y supervivencia del idioma de su infancia. Katrina Esau, cariñosamente conocida como Ouma (abuela en el idioma Afrikaans) Katrina es la única hablante fluida conocida de N|uu, una de las lenguas habladas por la comunidad San de Sudáfrica.

Simon Sauls, que era el hermano menor de Esaú, murió el mes pasado, haciendo de Esaú el último hablante restante de N|uu, considerado el idioma original del sur de África. Dado que el idioma no tiene otros hablantes fluidos en el mundo aparte del Esau, es reconocido por la ONU como «en peligro crítico».

Viviendo en el pequeño municipio de Rosedale, en Upington, Esaú tiene el estatus de jefe en su comunidad. Durante más de 10 años, ha estado enseñando a los niños de la comunidad los 112 sonidos, incluidos 45 clics distintos de N / uu. «Estoy enseñando el idioma porque no quiero que se extinga cuando muramos», dijo Esaú a la BBC. «Quiero pasar tanto como puedo, pero soy muy consciente de que no tenemos mucho tiempo.”

En su comunidad, la gente habla principalmente Afrikaans, que está relacionado con el idioma hablado por los colonos holandeses que llegaron a Sudáfrica en el 1600. Mientras crecía en una granja de propiedad blanca alrededor del desierto del Kalahari en la Sudáfrica de la era del apartheid, Esau dijo que su empleador nunca le permitió hablar el idioma que había aprendido de su madre. Esaú, como muchos otros sudafricanos, se vio obligado a abandonar el idioma N / uu y aprendió a hablar afrikaans.

Muchos más tarde pensaron que el idioma se extinguió hasta finales de los 90 cuando Elsie Vaalbooi, una oradora de N|uu, llamó a otros oradores a presentarse durante un programa en la radio local. Esto fue después de que el país hubiera pasado al gobierno de la mayoría. Unos 20 hablantes ancianos de la región del Cabo Norte se presentaron, según un informe de inews. El número de oradores se redujo con el paso de los años. Hoy en día, Esaú es el único orador conocido que está enseñando el lenguaje rico en clics como parte de los movimientos para preservar el idioma y la cultura San.

Su escuela en su hogar atiende a alumnos de tres a 19 años que aprenden conceptos básicos como saludos, nombres de animales, frases cortas y partes del cuerpo. Esaú, a quien nunca se le enseñó a leer o escribir, usa canciones, imágenes y juegos para enseñar el idioma. Hasta hace poco, no había registro de N / uu como un lenguaje escrito, ya que se había transmitido oralmente a través de generaciones. Gracias a los académicos Sheena Shah de la Escuela de Estudios Orientales y Africanos (Soas) en Londres y Matthias Brezinger del Centro para la Diversidad Lingüística Africana en Ciudad del Cabo, Esau fue capaz de crear un alfabeto N|uu y reglas básicas de gramática para fines de enseñanza, dijo la BBC.

«Lo que Ouma Katrina quería desesperadamente eran materiales de enseñanza y aprendizaje», dijo Shah en una cita de inews. «Dijo que los niños de su comunidad iban a la escuela por la mañana y tenían libros de matemáticas, inglés y Afrikaans. Pero en sus clases después de la escuela, no tenían material impreso. Ella quería que su idioma fuera tratado en el mismo nivel.”

Después de haber transformado el lenguaje oral en uno escrito, Esaú en mayo de este año lanzó su libro infantil «Tortuga y Avestruz» escrito en el lenguaje N / uu. Según la Biblioteca Nacional de Sudáfrica, este es el primer libro escrito en la lengua en peligro de extinción N/uu. A medida que Esaú continúa enseñando el idioma mientras envejece con gracia, también se han realizado grabaciones de audio y video de ella para garantizar que otros puedan escuchar el idioma en el futuro.

«Otras personas tienen sus propios idiomas. ¿Por qué se debe permitir que muera mi idioma? Debe continuar. Mientras haya gente, el idioma debe continuar», dijo Esaú recientemente después de que se le otorgara uno de los más altos honores de Sudáfrica, la Orden del Baobab en plata, en elogio de sus esfuerzos por preservar el idioma y la cultura San.

Actualmente, el N / uu no es el único idioma en riesgo de morir en Sudáfrica. Varias comunidades están tratando de revivir idiomas como el Nama, que era una lengua khoisan hablada por unas 250 000 personas en partes de Sudáfrica, Botsuana y Namibia. «Cuando miras las lenguas africanas, aprendes que ayudan a comunicar diferentes perspectivas sobre la vida, las relaciones, la espiritualidad, la tierra, la salud, la humanidad», dijo Brezinger a la BBC recientemente.

«Hay una riqueza de conocimientos sobre la supervivencia que se ha transmitido a través de los años en las comunidades indígenas de las que el mundo occidental sabe muy poco y cuando estas lenguas mueren, ese conocimiento único también se pierde», dijo.

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