No se puede detener a Taonere Banda, el mejor corredor con discapacidad visual de Malawi

Los mejores atletas que tienen una discapacidad estuvieron en Tokio recientemente compitiendo por un lugar en el podio. Taonere Banda, corredor discapacitado visual de Malawi, fue uno de ellos. Nacida con una discapacidad visual, no tuvo la oportunidad de ir a la escuela hasta los 10 años. Pero eso no le impidió perseguir sus sueños.

Hoy en día, el joven de 25 años es un atleta de media distancia para-deporte. En 2016, se convirtió en la primera atleta en representar a Malawi en los Juegos Paralímpicos cuando fue seleccionada para competir en Río de Janeiro. Ella hizo el cuarto lugar en sus clasificatorias, pero más tarde fue descalificada por dejar su carril.

Banda no dejó que eso la detuviera de competir de nuevo en Tokio hace algunas semanas, donde corrió su mejor tiempo. El atleta está apoyando actualmente la campaña «Equal World» de Sightsavers, que pide que se defiendan los derechos de las personas con discapacidad en todo el mundo y que se incluya a los niños con discapacidad en la educación.

Banda se abrió a Face2Face Africa sobre su vida, viaje deportivo, entrenamiento y objetivos para el futuro.

1. ¿Puede contarnos su experiencia al crecer con discapacidad visual?

Fue difícil para mí obtener una educación cuando era niña y crecía con una discapacidad en Malawi.

Cuando tenía solo una semana de edad mi madre se dio cuenta de que había algo mal con mis ojos. Se enteró de que había desarrollado cataratas, pero solo había un cirujano ocular pediátrico en todo el país, y no pude obtener la operación para salvar la vista que necesitaba.

Mi abuela me envió a la escuela una vez cuando era joven, pero no podía ver la pizarra, así que los maestros me dijeron que fuera a casa y regresara cuando fuera mayor y más alfabetizada. A mi abuela le preocupaba que no fuera capaz de sobrellevarlo, así que me mantuvo en casa. Me hizo sentir que la educación no era para mí.

Cuando finalmente llegué a la escuela a los 10 años, no se me permitió participar en ninguna actividad deportiva debido a mi discapacidad. Los profesores pensaron que porque no podía ver bien, no podría competir. Decían: ‘No, no puedes hacer esto. No puedes correr con esta condición. Así que tuve que esconder mis pasiones en la escuela. Me hizo sentir que era incapaz de hacer deportes como los otros niños.

2. ¿Cuándo correr se convirtió en parte de tu vida y cómo sucedió?

Empecé a correr cuando estaba en la escuela y descubrí que lo disfrutaba, a pesar de que no me permitían participar en las clases de deportes de la escuela. Fui descubierto por una organización llamada NICE (La Iniciativa Nacional para la Educación Cívica) que vio mi potencial. Me sugirieron que fuera y participara en atletismo. Y fue solo cuando empecé a hacer esto que me di cuenta de que no solo podía correr en competiciones, sino también que era bueno en eso.

Me encanta correr porque me mantiene mental y físicamente en forma. Me hace sentir feliz porque siempre estoy interactuando con personas diferentes, así que no me siento segregada. Ha abierto muchas oportunidades para mí, especialmente la oportunidad de viajar y ver nuevos lugares.

Correr profesionalmente significa que puedo mantener a mi hijo y mantener a mi familia. Cuando no estoy compitiendo, trabajo como granjero, lo cual también disfruto. Tener mi propia carrera ayuda a romper los estereotipos de que las personas con discapacidad no pueden ser miembros productivos de la sociedad.

3. ¿Qué te movió a empezar a competir en lugar de correr por diversión?

No me metí seriamente en correr hasta que NICE me descubrió cuando tenía 16 años. Había estado asistiendo a uno de sus proyectos para jóvenes con discapacidades para aprender y hacer actividades juntos cuando recibieron una llamada del Comité Paralímpico de Malawi preguntando si había alguien en el proyecto que fuera adecuado para enviar a una competencia local. Me seleccionaron y dijeron que si podía competir y hacerlo bien había potencial para entrenar para los Juegos Paralímpicos.

Corrí los 400m y 800m y llegué primero en ambos. Estaba en la cima del mundo. Estaba tan feliz, y no podía creer que realmente hubiera organizaciones que estuvieran ahí solo para ayudar a las personas con discapacidades. Fue un sueño y una revelación saber que la Organización Paralímpica de Malawi existe.

4. Te convertiste en el primer atleta de Malawi en los Juegos Paralímpicos de 2016. ¿Puedes contarnos sobre esa experiencia?

La oportunidad de viajar es realmente increíble y los Juegos Paralímpicos de 2016 fueron un cambio de vida para mí, un sueño hecho realidad. Era la primera vez que había estado en un avión o salido de África.

Yo ni siquiera sabía antes de que había diferentes tipos de discapacidades, pensé que tal vez estaba solo. Fue un ambiente tan acogedor e inclusivo donde pude conocer atletas como yo de todo el mundo.

También fue una mala experiencia ya que fui descalificado por abandonar mi carril. Aunque esto me hizo perder la moral también me enseñó algunas lecciones importantes para no repetir el mismo error en Tokio.

5. ¿Cómo fue la experiencia de este año y cuál fue su horario de entrenamiento y un día normal para usted?

Realmente disfruté los Juegos Paralímpicos de este año. Llevé la bandera de mi país en la ceremonia de apertura y conocí a nuevos amigos que me enseñaron formas de mejorar mi carrera.

Ha sido una experiencia mucho mejor que Rio porque esta vez no fui descalificado de mi carrera y corrí mi mejor tiempo esta temporada. Como la primera mujer paralímpica de Malawi, he establecido el récord que los futuros atletas de mi país intentarán romper.

6. ¿Cómo te preparaste para los Juegos de Tokio?

Tengo dificultad para correr cuando el sol brilla en mis ojos. Por lo tanto, para evitar esto prefiero correr por la noche y la mayor parte de mi entrenamiento tiene lugar entonces. Nuestro campo de entrenamiento puede ser básico, pero mi coach Agnes me mentora y me anima y sigue los mejores métodos internacionales. Después de mi descalificación en Río, trabajé duro en tácticas y ritmo. En particular, practiqué permanecer en mi carril y tratar de establecer un récord para el Paralímpico de Malawi.

7. ¿Qué esperabas más en los juegos de este año?

Es increíble tener la oportunidad de viajar y conocer a otros atletas de todo el mundo.

8. ¿Alguien te inspiró como atleta cuando eras joven?

El Sr. Chiutsi, presidente del Comité Paralímpico de Malawi, es la persona que me inspiró a convertirme en atleta. Me ha estado alentando de muchas maneras.

9. ¿Cómo te motivas a ti mismo cuando no tienes ganas de entrenar? ¿Y cómo se mantuvo motivado para entrenar en medio de la Covid-19?

Quiero hacer Malawi orgulloso y mostrar al mundo que las personas con discapacidad son tan capaces como cualquier otra persona. Quiero que los niños con discapacidades me vean en ese escenario mundial, vean lo que es posible y tengan fe en sí mismos.

A veces no tengo ganas de entrenar, pero me encanta correr y cuando recuerdo cómo se siente viajar y conocer nuevos amigos, simplemente me despierto y voy a entrenar. Ha sido más difícil este año después de las regulaciones de Covid-19. Lamentablemente mi compañero de equipo Alinafe Puwa no pudo venir conmigo ya que contrajo el virus.

10. ¿Cómo cree que su presencia en los Juegos ayudaría a cambiar las percepciones sobre la discapacidad?

Cuando las personas con discapacidad participan en los deportes tradicionales, ayuda a desafiar el estigma y la discriminación que a menudo está asociada con la discapacidad. Sin embargo, las personas con discapacidad tienen muchas más probabilidades de ser físicamente inactivas que las que no tienen discapacidad, especialmente en los países de bajos ingresos, donde pueden haber muchas barreras para acceder a ellos.

A nivel mundial, los niños con discapacidad, en particular las niñas, también tienen menos probabilidades de ir a la escuela, de terminar la escuela y de ser analfabetos que los niños sin discapacidad. Esto tiene que cambiar.

Incapacidad no significa incapacidad. Quiero ser reconocido por lo que soy, no restringido por lo que la gente piensa que no puedo hacer.

11. ¿Qué consejo darías a los jóvenes con discapacidad sobre cómo perseguir sus sueños?

Algunas personas todavía creen que las personas con discapacidad no pueden hacer nada para participar en la sociedad. Esto no es cierto. La discapacidad no es incapacidad. Quiero que los jóvenes con discapacidad me vean como una persona con discapacidad visual compitiendo, viajando y logrando, y vean que se puede hacer. No te menosprecies como me obligaron a hacerlo. Mírame y cree que tú también puedes hacerlo.

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