Michael Akinkunmi: El hombre que hizo la bandera de Nigeria pero fue rechazado

Michael Taiwo Akinkunmi era un estudiante de ingeniería de 23 años en el Norwood Technical College de Londres cuando se encontró con un anuncio en un periódico que pedía a la gente que participara en un concurso para diseñar la bandera nigeriana. Envió su diseño a Lagos por correo después de un corto tiempo.

En octubre de 1959, recibió una carta invitándolo a la oficina de Londres del Comisionado para Nigeria en el Reino Unido. Allí, se enteró de que su diseño verde y blanco había sido seleccionado. Akinkunmi había ganado 100 libras, que era de $281 en ese momento. También había entrado en los libros de historia de su país.

El diseño del estudiante nacido en Ibadán fue utilizado oficialmente el 1 de octubre de 1960, Día de la Independencia de Nigeria. Akinkunmi nunca volvió a ser conocido hasta 2006 cuando Sunday Olawale Olaniran, estudiante de la Universidad de Ibadan, se enteró de él. Olaniran estaba en ese momento compilando un folleto sobre la historia de Nigeria. En el proceso, conoció quién era el diseñador de la bandera nigeriana y decidió buscarlo.

«La gente decía que estaba muerto, que debía olvidarme de buscarlo y simplemente escribir sobre la bandera», le dijo a Aljazeera. Olaniran no se rindió en su búsqueda. Más tarde encontró a Akinkunmi en Ibadan, que vivía solo y estaba siendo cuidado por los vecinos.

«Cuando lo conocí en 2006, nunca dijo nada negativo», relató Olaniran. «Decía’ Dios bendiga a Nigeria’, o ‘ Nigeria está avanzando y seguirá avanzando. Incluso cuando se podía ver a su alrededor que no estaba bien cuidado.”

Olaniran, que sentía pena por la difícil situación de Akinkunmi, contactó a un periodista que se sorprendió al saber que el diseñador de la bandera nigeriana todavía estaba vivo. Olaniran y el periodista regresaron a la casa de Akinkunmi dos días antes del Día de la Independencia. Después de la visita, una historia fue publicada en el periódico nacional The Sun el 1 de octubre de 2006.

Esa historia presentó a Akinkunmi a muchos nigerianos que nunca habían oído hablar de él. Algunos donaron alimentos, ropa y otros artículos a Akinkunmi, un pensionista cuyos pagos de pensiones no eran regulares y por lo tanto lucharon por sobrevivir. Dos años después de que se publicara su historia, un representante de la edición nigeriana de Who Wants to be a Millionaire se puso en contacto con Olaniran y pidió el contacto de Akinkunmi. El funcionario retirado apareció en una edición especial del programa, donde se le dio un cheque por dos millones de nairas (today 4,000 hoy).

Akinkunmi usaría ese dinero para completar un edificio en el que ahora vive. Después de su aparición en el programa, Olaniran y otros comenzaron a escribir al gobierno nigeriano sobre Akinkunmi. La entonces ministra de información, Dora Akunyili, se apoderó de la historia y fue a Ibadan para reunirse con Akinkunmi. En octubre de 2010, durante las celebraciones del jubileo de oro de Nigeria, Akinkunmi recibió un premio presidencial por ser un nigeriano distinguido. Esa fue la primera vez que el gobierno federal lo honró públicamente, según Aljazeera.

En 2014, se informó que había recibido un honor nacional del entonces presidente Goodluck Jonathan. También se le dio el salario de por vida como asistente especial presidencial. Los medios nigerianos informaron que alrededor de 800,000 naira serán pagados en su cuenta cada mes.

Akinkunmi no recuerda mucho sobre su vida y los diversos eventos que se llevaron a cabo para honrarlo, pero sí recuerda el amor y el apoyo que recibió de los nigerianos después de regresar del Reino Unido con su título en 1964.

«Yo era bien conocido en todo el lugar», dijo. «Todo el mundo me llamaba Sr. Flag Man.”

Hoy en día, su papel en la conformación de la identidad nigeriana está siendo más ampliamente reconocido. En mayo, el presidente de Nigeria, Muhammadu Buhari, celebró el 85 cumpleaños de Akinkunmi. En un comunicado, el presidente señaló que el octogenario » defiende los valores que todo ciudadano debe emular para la construcción de la nación, que incluyen la humildad, el desinterés, la integridad y un gran interés en buscar un mayor bien para el país y la humanidad.”

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