La increíble historia del guardaparques activo más antiguo de Estados Unidos que acaba de cumplir 100 años

Betty Reid Soskin no es cualquier persona de 100 años en los EE.UU.; ella es la guardabosques activa más antigua en el Servicio de Parques Nacionales. Soskin es guardabosques en el Rosie the Riveter / World War II Home Front National Historical Park en Richmond, donde cuenta historias de estadounidenses negros durante la Segunda Guerra Mundial y su vida y carrera multifacética como cantante, activista y guardabosques. También habla de su experiencia como mujer negra en Estados Unidos. A pesar de sufrir un derrame cerebral en septiembre de 2019, Soskin se ha mantenido activo y continúa tocando muchas vidas.

Nacida Betty Charbonnet en Detroit, Míchigan el 22 de septiembre de 1921, Soskin vivió entre la comunidad criolla de su familia en Nueva Orleans entre 1924 y 1927, donde sobrevivió a la «Gran Inundación» de 1927. Después de la inundación, la familia de Soskin se mudó a Oakland durante lo que se llamó la Gran Migración. Ella ha vivido en el Área de la Bahía de San Francisco desde entonces, según su perfil de NPS.

Su carrera con el Servicio de Parques Nacionales comenzó después de asistir a una presentación sobre el desarrollo del Parque Histórico Nacional Rosie the Riveter/World War II Home Front en Richmond, California en 2000. Entonces trabajaba como representante de campo para un asambleísta de California. El Rosie the Riveter / World War II Home Front National Historical Park rindió homenaje a Rosie the Riveter, un icono de la cultura pop asociado con las trabajadoras de defensa durante la Segunda Guerra Mundial.

En la primera presentación para desarrollar oficialmente el parque, Soskin hizo saber a los miembros en la reunión que ella tenía una «relación de amor-odio» con el icono de Rosie la Remachadora, que ella vio como contar la historia de una mujer blanca. Soskin era consciente de que la historia de las mujeres que trabajaban en la industria de la guerra también incluía experiencias con la segregación racial y la discriminación. Por lo tanto, quería que tales historias se incluyeran en la documentación histórica del parque, según NPS.

En esa reunión con los planificadores del Servicio de Parques Nacionales, Soskin fue la única persona negra en la sala. Se dio cuenta de que: «La historia, tal como la había vivido, no estaba a la vista, ni un minuto de ella», según el Washington Post.

Así que decidió hacer algo al respecto. En 2003, Soskin se convirtió en consultor del parque. En 2007, se convirtió en guardaparques a la edad de 85 años para, entre otras cosas, compartir sus historias con la gente mientras ayudaba a restaurar los capítulos perdidos de la historia de Estados Unidos.

«Fui a trabajar a los 85 años, lo cual ya era algo extraño. Mi trabajo ha consistido principalmente en reunirme con personas que son de interés y hacer espectáculos que duraron una hora», dijo Soskin a USA Today.

Hoy en día, el parque no cuenta la historia solo de las mujeres que entraron en «trabajos de hombres» durante la guerra, sino también de «los braceros mexicoamericanos, los cultivadores de flores japoneses estadounidenses de Richmond que fueron enviados a campos de internamiento y el ‘Pueblo Indio’ de vagones de carga establecido para albergar a los trabajadores ferroviarios recién llegados de los Nuevos pueblos mexicanos», según el New York Times.

«Sin la influencia de Betty, probablemente no habríamos contado varias historias previamente marginadas con tanta profundidad», dijo el superintendente del parque Tom Leatherman. «Betty tiene una capacidad increíble para compartir su propia historia de una manera realmente personal y vulnerable, no para que la gente sepa más sobre ella, sino para que entiendan que ellos también tienen una historia», dijo. «Todos tenemos una historia, y es tan importante como la historia que aprendemos en la escuela.”

Soskin ya había logrado mucho antes de unirse al Servicio de Parques Nacionales. Madre, activista por los derechos civiles, músico y empresaria pionera, abrió una de las primeras tiendas de discos de propiedad negra en el Área de la Bahía de California con su esposo, Mel Reid en 1945. Escribió la canción «Your Hand In Mine» sobre el activista de derechos civiles Fannie Lou Hamer en 1964. Soskin dijo que comenzó a escribir canciones en la década de 1960, » en un punto de mi vida cuando estaba teniendo problemas tratando de averiguar a dónde iba.”

«Descubrí que podía cantar cosas que no podía decir.”

A medida que su interpretación y composición de música y poesía se expandió durante ese período, marchó con los Panteras Negras y recaudó fondos para ellos. Pero antes de eso, sirvió en la Fuerza Aérea de los Estados Unidos en 1942, pero se fue después de enterarse de que solo fue contratada porque «sus superiores creían que era blanca.”

Ahora una leyenda en el Servicio de Parques Nacionales, Soskin fue galardonado con el Medallón de Servicio de Plata por el Museo Nacional de la Segunda Guerra Mundial. En 2015, se le presentó una moneda conmemorativa del presidente Barack Obama, y al año siguiente, fue honrada con la entrada en el Registro del Congreso. Nombrada mujer del año en 2018 por la Revista Glamour, una escuela secundaria también ha sido rebautizada después de ella.

«Sé que las personas que me honran ahora son personas tan importantes, y no tengo idea de lo que alguien ve en mí», dijo Soskin, según el Washington Post. «Me gusta.”

La bisabuela de 100 años también ha escrito una memoria llamada «Firme mi nombre a la Libertad», que se está convirtiendo en un documental.

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