El misterio de Harriet Cole, quien donó su cuerpo a la ciencia y se convirtió en un icono médico

No se sabe por qué Harriet Cole donó su cuerpo a la ciencia, pero la contribución que hizo al avance de la ciencia médica en los siglos XIX y XX nunca será olvidada. Pero para Cole, la comprensión del sistema nervioso humano probablemente no habría sido la misma.

Cole trabajaba como limpiadora en el Homeopático Hahnemann Medical College de Filadelfia (que hoy forma parte de la Universidad Drexel) en la década de 1880. Una de esas aulas pertenecía a un profesor de anatomía llamado Dr. Rufus B. Weaver, que era nativo de Gettysburg, Pennsylvania.

Weaver llegó a Hahnemann en 1879 para trabajar como Demostrador y Profesor de Anatomía, que entonces era más o menos un nuevo campo de estudio. Weaver, como parte de su trabajo, diseccionó cadáveres con sus estudiantes. En ese momento, las escuelas de medicina generalmente recibían cadáveres de prisiones, asilos y casas pobres. La donación de cuerpos fue relativamente desconocida.

Pero la historia dice que Weaver y sus conferencias podrían haber tenido un impacto significativo en Cole porque antes de su muerte de tuberculosis a los 35 años en 1888, ella donó su cuerpo a Weaver para ser utilizado para el estudio anatómico. Weaver en ese mismo año tomó el cuerpo de Cole y comenzó a trabajar en lo que sería una primera disección médica — la primera disección completa del sistema nervioso humano. Weaver, durante unos cinco meses, trabajó diligentemente para extraer cuidadosamente cada nervio del cadáver de Cole antes de organizarlos para ser estudiados.

Primero comenzó cortando la carne para revelar los nervios antes de envolver cada nervio individual en una gasa y luego recubrirlo con pintura a base de plomo. Posteriormente montó todo el sistema nervioso en una pantalla.

Según un informe de la Historia Médica Pasada, la atención de Weaver al detalle fue notable.

«La base del cráneo fue cortada pieza por pieza, manteniendo la integridad de la duramadre, los nervios craneales fueron separados usando agujas finas, e incluso los ojos fueron dejados unidos. Inicialmente, cada nervio fue envuelto en una gasa húmeda para su protección, antes de ser cubierto con una pintura a base de plomo para su conservación a largo plazo. Los únicos nervios que no pudo diseccionar con éxito fueron los pequeños filamentos en forma de filamentos de los nervios intercostales que se encuentran entre las costillas. Se utilizaron miles de alfileres para suspender el sistema nervioso completamente disecado de una pizarra. El Dr. Weaver se refirió afectuosamente a su logro como simplemente ‘Harriet'», dijo el informe de Past Medical History.

El sistema nervioso de Cole solo iba a ser utilizado como una herramienta educativa para los estudiantes en las aulas. Pero la gente de todo el mundo se dio cuenta del trabajo de Weaver y en 1893, el anatomista había presentado su trabajo a la Exposición Universal de Colombia, donde fue galardonado con el Premio Científico Premium.

Desde 1888, el trabajo de Weaver solo se ha repetido tres veces sin usar productos químicos para separar los tejidos. Las imágenes del sistema nervioso de Cole también han aparecido en varios libros de texto, laboratorios y consultorios médicos de todo el mundo. Después de pasar muchos años mudándose a varios laboratorios y aulas en todo el país, el sistema nervioso de Cole finalmente regresó a casa a la Universidad Drexel en la década de 1960.

Hoy en día, la mujer afroamericana ya no se utiliza en el aula, pero todavía se encuentra orgullosa dentro de una caja de cristal que da la bienvenida a los estudiantes en la entrada de la librería de la Universidad.

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